AÑOS MOZOS DEL GENERAL REYES
Miércoles 11 de enero, 2006
De: Mario Pachajoa Burbano

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El General José Gregorio Ambrosio Rafael Reyes Prieto, Presidente de la República (1904-1909) pasó parte de sus años mozos en Popayán. Esa época de su vida es el tema de hoy.

El General nació en Santa Rosa de Viterbo, el 5 de diciembre de 1849 y murió en Bogotá el 18 de febrero de 1921. Fueron sus padres Ambrosio Reyes Morero, quien viudo y con cinco hijos, contrajo segundas nupcias con Antonia Prieto y Solano y tuvieron cuatro hijos: Enrique, María, Rafael y Néstor. Al poco tiempo de fallecer su padre la numerosa familia Reyes se trasladó a Duitama.

El hermano medio de Rafael, Elías Reyes tenía en Popayán una incipiente y próspera casa de comercio en donde empezó a trabajar el futuro general Reyes, en ese entonces de 17 años. Pronto se integraron a la empresa sus dos hermanos y su madre y el negocio tomó el nombre de Elías Reyes & Hermanos.

A partir de 1868 siguiendo la fiebre de la quina, Rafael se dedicó a la búsqueda y explotación de ella señalando las zonas más apropiadas para ello y él y sus hermanos derribaban árboles y selva produciéndoles pingues ganancias. Rafael Reyes no solamente buscaba la quina, sino colonizar la región y descubrir rutas de comunicación redescubriendo el río Putumayo y estableciendo la navegación a vapor por él y abriendo caminos desde la cabecera del río, hasta Pasto.

Reyes consiguió en aquellas zonas remotas varias propiedades. Diez años vivió Rafael Reyes en las selvas del sur del país. Por el Río Putumayo viajó a Río de Janeiro en 14 días en donde pasó dos meses. En la ruta a Río de Janeiro, la llegada de los expedicionarios a Belén de Pará, despertó el interés de las autoridades y de los periodistas; pronto, en Río de Janeiro, se supo de ellos, facilitándose las conversaciones con el emperador don Pedro, quien ofreció embarcaciones y apoyo económico para que continuaran con las exploraciones.

A los 24 años Reyes se enamoró en Popayán de Sofía Angulo Lemus, y al poco tiempo se formalizó el compromiso de matrimonio, efectuado cuando Rafael Reyes logró cierta holgura económica, cuatro años después, en 1877. Su esposa falleció en Bogotá en octubre de 1898, y Reyes no se volvió a casar.

Hacia 1884, la empresa que tenía con sus hermanos empezó a declinar: varios vapores habían sucumbido, unos colonos fueron diezmados por las enfermedades y otros emigraron; además, su hermano Néstor se perdió en las selvas del Amazonas; un año más tarde, la empresa de los hermanos Reyes desapareció.

En 1885 Reyes contaba con 35 años y estaba en Cali. Fracasado en sus negocios, se hizo militar de ocasión. El presidente Rafael Núñez lo llamó a participar en la reconquista de Panamá, donde oficialmente estaba al mando el general de división Miguel Montoya, pero en la práctica mandaba Reyes.

Hacia 1890, Reyes adquirió fincas en el Valle del Cauca. Fue electo senador por el Cauca, en 1892 fue candidato a la Vicepresidencia y en 1904 fue elegido Presidente de un país en ruinas.

Cordialmente,