FRANCISCO JOSÉ DE CALDAS.
Miércoles 17 de agosto, 2011
De: Mario Pachajoa Burbano
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mariopb@comcast.net

Instrumentos ingeniosos construidos por el Sabio Caldas.
Trabajos científicos.


Francisco José de Caldas (Popayán 1771-Bogotá 1816) estaba ávido de hacer investigaciones astronómicas y sólo había podido conseguir con mucho trabajo el libro del español Jorge Juan. Carecía de instrumentos matemáticos y de física. Con perseverancia y paciencia procedió a construirlos él, ayudado con un herrero, platero y carpintero.

El primer instrumento matemático que hizo fue un gnomon de madera muy fina y compacta de tres pulgadas de grueso, con 4 tornillos de hierro para nivelar y tomar alturas de sol, con el objeto de arreglar un péndulo. No tenia ni péndulo ni cronómetro. Reformó un reloj antiguo, le arregló el péndulo, le quitó las piezas de la campana para hacerlo sencillo y menos expuesto a variaciones.

Procedió a construir un cuadrante solar con su anteojo acromático: fabricó un cuarto de circulo de madera e incrustó una faja de estaño bruñido, como limbo, graduado con suma delicadeza. El centro del cuadrante era de marfil, con una aguja muy fina y de la que pendía una pesita de plomo, para marcar los arcos de los ángulos o alturas. El instrumento giraba verticalmente sobre un eje de acero fijado a un mástil de madera y dándole movimiento por un cordón de seda. Tuvo necesidad de algunos refinamientos más, pero al fin logró el instrumento para obtener la posición de un lugar.

Sorprendido quedó el Barón de Humboldt cuando vio estos instrumentos y supo cómo habían sido hechos. Caldas hizo con ellos sus primeras observaciones astronómicas y fijó los principios geográficos de Popayán y calculó varias otras latitudes y longitudes, que comparadas con las hechas posteriormente con instrumentos extranjeros, discreparon bien poco.

Regresó a Santa Fe con una variedad de trabajos realizados con  barómetro y los resultados los publicó en el periódico "Correo Curioso"; tenia 26 años y como meta levantar la carta general del virreinato para servir a la astronomía y como observador del hemisferio austral celeste cercano al ecuador de la tierra.

Otro aporte importante de Caldas a la ciencia de la agricultura fue su memoria sobre la nivelación de las plantas que se cultivan en la zona del ecuador y la geografía de las plantas del virreinato de Santafé y su carta botánica, con perfiles de varias ramificaciones de los Andes en la extensión de los 9 grados de latitud,  que diesen a conocer la altura vegetativa de cada planta, el clima necesario para vivir y el que más les convenía para su desarrollo. Obra de prodigiosa utilidad para la agricultura, medicina y comercio.

Caldas en su gira de investigaciones en el Ecuador: levantó cartas por observaciones astronómicas de varias ciudades y sitios del Ecuador así como levantamientos topográficos, trazando el curso de los ríos con definición astronómica y barométrica de todos los puntos importantes. Hizo numerosos estudios sobre plantas, cortó perfil del terreno desde la nieve perpetua hasta el mar y estableció la altura de mercurio y el grado de calor del agua. Recogió, describió y diseñó 5 especies de quinas y gran número de plantas útiles. Midió y dibujó los restos de varios palacios, fortalezas y caminos de los antiguos Incas.

El 28 de marzo de 1805 Caldas llegó a Santa Fe con los datos de todas sus investigaciones por lo que José Celestino Mutis, Director de la Expedición Botánica, lo recibió con el máximo agrado y por tener con quien compartir sus científicas tareas. Caldas fue incorporado en la Expedición botánica desde ese día, aunque ya Mutis lo había inscrito en ella un año antes.

En diciembre del año mencionado antes, Mutis le encargó a Caldas el observatorio astronómico y empezó una serie de observaciones astronómicas: alturas diarias meridianas del sol, las estrellas, los eclipses de la luna y el sol; las inmersiones de Júpiter, ocultaciones de los astros por los planetas y los fenómenos celestes notables.

Estos fueron los años más felices en la vida del sabio Francisco José de Caldas.

Cordialmente,

Referencia: "Historia eclesiástica y civil de Nueva Granada". José Manuel Groot, 1869  

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